El ámbar gris

El ámbar grisEl ámbar gris fue definido como sustancia mítica, siendo éste una referencia cultural en nuestra sociedad, presente en la literatura (Moby dick) o en el cine y la televisión (Hannibal, Futurama). Se creyó durante siglos que esa extraña sustancia de olor penetrante, parecida al alcohol isopropanol, y que se encontraba flotando en el mar, se hallaba en raíces de árboles, en cuevas submarinas o incluso podía localizarse en el interior de las ballenas.

Y es así, en la actualidad se sabe que esta sustancia la generan los cachalotes, producida en el intestino para proteger su tubo digestivo. El cachalote recubre con una pasta muy blanda y blanquecina el tubo digestivo y luego la expulsa mediante el vómito.  Debido a la fotodegradación y la oxidación en el agua salada, se endurece y oscurece hasta tener la tonalidad grisácea.

El ámbar gris se usa en productos medicinales y en perfumes, pero antiguamente servían como especia. Se dice que a Carlos II de Inglaterra se le condimentaba su plato favorito, que eran huevos, con ámbar gris. También se utilizó como amuleto protector contra la peste negra.

Es un producto especialmente codiciado al ser un producto de gran valor, lo que llevó a la caza indiscriminada de cachalotes durante siglos. En 2012 se conoció la noticia del hallazgo de ámbar gris de un niño de 8 años.